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Max Verstappen, vencedor sorpresa en Malasia

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Con la parrilla algo húmeda, tras las lluvias matinales, la sorpresa saltó en plena parrilla del último Gran Premio de Malasia, cuando Kimi Räikkönen se quejó en las vueltas de colocación, que tenía problemas con el motor. Tras una rápida revisión por parte de los mecánicos, dio toda la impresión de que los problemas eran de turbo, por lo que el monoplaza del finlandés fue retirado de la parrilla y llevado a boxes.

Eso daba una oportunidad de oro a Lewis Hamilton para coger aún más ventaja sobre un Sebastian Vettel obligado a remontar desde el fondo de la parrilla, por sus problemas de motor del sábado.

En la salida, Hamilton mantuvo la primera posición y Bottas superó en primera instancia a ambos Red Bull por el exterior, pero Max Verstappen se resistió al ataque del de Mercedes, en la curva 4. Por detrás, Vettel ya estaba duodécimo en la vuelta 2, y undécimo en la 3, justo por detrás de Fernando Alonso.

Al principio de la vuelta 4, Verstappen -quien había ido recuperando décimas al líder- superó a Hamilton en la primera frenada, mientras Ricciardo atacaba a Bottas. Quinto era Stoffel Vandoorne. Entonces, ya se había hecho oficial el abandono de Räikkönen. Verstappen marcó la vuelta rápida en el quinto giro y lideraba a Hamilton por 1,3 segundos.

La lucha entre Ricciardo y Bottas culminó en la vuelta 9, cuando el de Perth se situó en el exterior de la curva 1, llegó a adelantar al finlandés, quien se resistió por velocidad entre las curvas 2 y 4, pero que en última instancia no pudo aguantar la fuerza del Red Bull. Todo ello, en un lucha extremadamente limpia.

Al inicio de la vuelta 11, Verstappen ya tenía 4,1 segundos sobre Hamilton y 11,5 sobre Ricciardo. De todos modos, el ritmo del Red Bull líder era tan alto que en la siguiente vuelta ya le sacaba 5,7 al primer Mercedes. En el equipo de las flechas plateadas se tomaban las cosas con calma. Gracias a algunas paradas a boxes (ambos Williams y Haas, Pierre Gasly…), Vettel era séptimo en la vuelta 13, y sexto poco después.

Tras una fase de calma, Verstappen ya tenía 9 segundos de ventaja sobre Hamilton, 13,5 sobre Ricciardo y casi medio minuto sobre Bottas, en la vuelta 21, momento en el que Vettel ya era quinto, a unos cinco segundos del segundo Mercedes. Los ocho primeros (Verstappen, Hamilton, Ricciardo, Bottas, Vettel, Checo Pérez, Alonso y Carlos Sainz), aún no habían parado en la vuelta 23.

Hamilton entrón a cambiar gomas, finalmente, en la vuelta 27, justo delante de Bottas, quien retenía a Vettel, a su vez. Una vuelta más tarde, Verstappen también entró, mientras Ricciardo pasaba a liderar, y era informado de que aún mantenía buen ritmo en sus Pirelli. Ricciardo-Verstappen-Hamilton era el orden en ese momento. Justo por detrás, Vettel logró el undercut sobre Bottas, por lo que el alemán era cuarto.

Justo pasado el ecuador de la prueba, Carlos Sainz sufrió un problema terminal en su motor, que le ha obligado a abandonar. Tras el top 5, Pérez, Vandoorne, Lance Stroll, Felipe Massa y Esteban Ocon completaban el top 10, en algunos casos con diferencias mínimas que dieron lugar a diversas y vistosas luchas. Fernando Alonso estaba decimotercero, en la vuelta 33, tras una lucha muy al límite con Kevin Magnussen.

En otra fase de calma, cuando se iniciaba el último tercio de carrera, las diferencias se estabilizaron, aunque Ricciardo, aún tercero, giraba más rápido que Verstappen y Hamilton. A falta de 20 giros para el final (36 de 56), no parecía posible que el de Red Bull pudiese dar caza a sus rivales. Al mismo tiempo, Vettel se acercaba a su ex compañero de escuadra, a razón de un segundo por vuelta, y a veces más, lo que le abría la puerta al podio.

A diez giros del final, Vettel ya estaba pegado a la cola del Red Bull, aunque el tiempo perdido tras Bottas y Alonso acabó resultando crucial para que el Ferrari llegase e intentase superar a Hamilton. Incluso, Hamilton llegó a igualar el ritmo de Vettel en algunas vueltas, demostrando que corría con la calculadora.

En la vuelta 49 se produjo el primer intento de adelantamiento de Vettel a Ricciardo, pero éste último se cerró y algunos doblados dieron aire al Red Bull, un giro después. Entonces, se vio cómo Vettel tiró la toalla contra Ricciardo, al llegar a perder hasta tres segundos.

Verstappen venció, seguido por Hamilton, Ricciardo Vettel, Bottas, Pérez, Vandoorne, Stroll, Massa y Ocon. Alonso fue undécimo. En la vuelta de honor se produjo un incidente surrealista entre Stroll y Vettel.

Éste último adelantó al Williams, y amos se tocaron, resultando en un Ferrari con una rueda colgando y posibles daños a las nuevas piezas de su motor. En el momento de escribir esto, aún no se sabe cómo afectará esto al equipo en Japón.

Así las cosas, Hamilton tiene ahora 281 puntos por los 247 de Vettel. Bottas tiene 222 y Ricciardo 177.

En siete días, Gran Premio de Japón, en Suzuka.